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L'incroyable retour de la verseuse de Louis XIV à Versailles.

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Le 14 Septembre 2018, durant les Journées Européennes du Patrimoine, le Château de Versailles a présenté au public un objet d’art exceptionnel. Les visiteurs ont pu avoir la surprise de découvrir au bout de la Galerie des Glaces, une des dernières acquisitions du château : Une verseuse en argent et or. Cet objet, à première vue banal, est chargé d’histoire et fut offert il y a 332 ans, pratiquement jour pour jour, au roi Louis XIV.

Depuis les années 1660, le royaume de Siam cherchait une nouvelle alliance avec une grande puissance européenne, autre que les Pays-Bas et l’Angleterre, déjà présents dans cette partie du continent asiatique. La France se trouva être l’alliée idéale, d’autant plus que Louis XIV souhaitait développer son activité commerciale dans cette partie du monde, concurrencer les néerlandais mais également convertir au christianisme le roi Phra Narai et son peuple.

La première ambassade siamoise n’arrivera jamais puisqu’elle fit naufrage en 1680. La deuxième arriva à Versailles en 1684 avec une cérémonie qui ne marqua pas les esprits. En réponse à leur venue, Louis XIV envoya son ambassade au royaume de Siam. La délégation française arriva donc en 1685, avec à sa tête le Chevalier de Chaumont et l’abbé de Choisy.

En retour, une nouvelle délégation siamoise prit la route de Versailles fin 1685. Composée de trois ambassadeurs, de huit mandarins et de vingt domestiques, l’ambassade arriva à Brest le 18 juin 1686. Le 9 juillet, elle prit la route de Vincennes, en passant par Nantes et Orléans et arrivèrent le 27 juillet 1686. Puis elle fit son entrée à Paris le 12 août afin de rencontrer Louis XIV accompagné de la Dauphine.

Et c’est ainsi qu’eu lieu le 1er Septembre 1686, la cérémonie officielle afin d’accueillir cette ambassade dans le palais du Roi Soleil. Les siamois firent leur entrée en traversant la cour d’honneur en grand équipage, transportant de manière solennelle l’écrin de la lettre du roi Phra Narai à l’attention du roi Louis XIV. Une lettre écrite sur une lame d’or, enfermée dans trois boites.

Louis XIV reçu l’ambassade en audience, à l’extrémité de la Galerie des Glaces vers les appartements de la Reine. Appartements qui étaient occupés depuis 1683 par la Dauphine Marie-Anne de Bavière, épouse du Grand Dauphin. On y avait aménagé une sorte de podium couvert d’un tapis de Perse à fond d’or, enrichi de fleurs d’argent et de soie, pour le trône royal. Bien évidemment, on avait placé de part et d’autre des torchères, des guéridons faisant partis du Mobilier d’Argent de Louis XIV. Ultime grand évènement où ils furent utilisés, puisque cet incroyable mobilier fut envoyé à la fonte en Décembre 1689.

Grâce aux mémoires du Baron de Breteuil ainsi qu’aux nombreux dessins et gravures exécutés pendant et après cette cérémonie, nous pouvons imaginer la manière dont s’est déroulé cet évènement avec tout le faste et le protocole nécessaire. De plus, le Chevalier de Chaumont, Ambassadeur de France au Siam, rédigea son « Mémoire des présents que le roi de Siam a envoyé en France ». Cela nous donne une image assez précise de la diversité et de la profusion des cadeaux diplomatiques que reçu le roi Louis XIV et sa famille par le roi de Siam et de son premier ministre, Constance Phaulkon.

Cette liste de présents est impressionnante et donne le tournis. Elle se compose, entre autres, de canons, de laques de Chine et du Japon, de gemmes, de papiers peints, de paravents, d’étoffes précieuses, de tapis luxueux de Perse, de plus d’un millier de pièces de porcelaine de Chine et bien d’autres merveilles. Grace à cela, la famille royale développera son goût pour les arts d’Extrême-Orient au siècle suivant.

Parmi ce trésor, l’orfèvrerie tient une place de choix puisque, toujours d’après le chevalier de Chaumont, le roi reçu pas moins d’une cinquantaine de pièces, réalisées dans différents matériaux (or, argent, tambacq…) provenant de différents lieux ( Siam, Chine, Japon …) par le roi Phra Narai ainsi qu’une trentaine de pièces par son ministre Phaulkon. Et c’est dans cet ensemble que notre fameuse verseuse apparaît et rentrera dans les collections royales. Ce petit objet précieux a une importance de taille, puisque c’est l’unique témoignage de cet ensemble d’orfèvrerie offert à louis XIV, qui nous est parvenu à ce jour.

Cette verseuse a connu une histoire bien rocambolesque ! Elle fut inscrite dans l’inventaire du Garde Meuble Royal en 1697 avec le numéro 65. Elle portera par la suite le numéro 314 en 1729, au moment où la numérotation du Garde Meuble Royal fut refondue. Ces deux chiffres sont gravés à l’intérieur de la verseuse. Sur l’objet figure également un écu couronné aux armes de France et une marque aux trois couronnes. Marquage utilisé pour les pièces d’orfèvreries de la Couronne sous l’administration de Berbier Du Metz durant le règne de Louis XIV. Son poids d’environ 513 grammes, y fut également gravé. On retrouve cette information dans les inventaires du Garde Meuble de la Couronne de 1729 et de 1775. Jusque ici, destin classique pour un objet royal.

Mais à la fin du XVIIIème siècle, elle quitta le Château de Versailles pour être transférée à l’Hôtel du Garde Meuble, Place Louis XV ( actuelle place de la Concorde) à Paris, avec une autre pièce similaire, aujourd’hui disparue. Elles sont référencées comme des théières avec le numéro 65 dans l’inventaire des bijoux de la Couronne, dressé en 1791. Elles se trouvèrent donc sur la troisième tablette de la huitième armoire de la salle des bijoux du Garde Meuble.

Par miracle, elles ne sont pas dérobées durant le fameux vol des Joyaux de la Couronne en Septembre 1792. Elles échappèrent miraculeusement aux fontes révolutionnaires puisqu’elles ne figuraient pas dans l’état de l’argenterie du 10 Septembre 1793, destiné à la Monnaie. Mais, comme beaucoup d’objets de provenance royale, elles furent vendues durant les dernières ventes révolutionnaires, à l’Hôtel de Bullion, en janvier 1797. Elles sont inscrites dans une fiche de vente datée du 30 Janvier 1797, préservée à la Bibliothèque Nationale de France.

La Verseuse entama donc son nouveau chemin dans le marché de l’art au début du XIXème siècle, à l’époque du Premier Empire et de la Restauration. On y ajouta un poinçon au 2eme coq. Poinçon utilisé entre 1809 et 1819. Au Second Empire, son nouveau propriétaire, y fit ajouter les armes de sa famille sous une couronne comtale. Puis, elle se retrouva dans les collections de la famille Terray de Mordel-Vindé, descendant directement de Pierre Terray, frère du Contrôleur Général des Finances de Louis XV de 1769 à 1774.

Le temps passe et elle finira dans un placard, oubliée de tous avec d’autres pièces d’orfèvrerie, aujourd’hui sans intérêt, mais qui ont été le symbole de la gloire passée et la richesse de cette famille. Mais heureusement comme dans toute grande famille, les problèmes de successions se posent et les placards s’ouvrent de nouveau. Maitres Beaussant et Lefèvre sont en charge du dossier et sont interpelés par cette verseuse oxydée. C’est l’incohérence de tous les poinçons et le style de la verseuse qui leurs met la puce à l’oreille. Ils décident de faire des recherches plus approfondies avec l’aide d’Emeric Portier, expert parisien en orfèvrerie. Celui-ci découvre que cette verseuse est bien de provenance royale et demande à l’héraldiste Philippe Palassi, de rechercher sa trace dans les inventaires royaux du Garde Meuble au XVIIIème siècle. Le résultat est sans appel. La verseuse est bien celle offerte à Louis XIV.

Ce cadeau poussiéreux devient presque une affaire d’Etat. La France décide de ne pas fournir le passeport de libre circulation qui aurait permis à la verseuse d’être vendue aux enchères. Le 12 Juillet 2016, la verseuse du Roi Soleil est classée en tant que Trésor National par le Ministère de la Culture, présentant « un intérêt majeur pour le patrimoine national du point de vue de l’histoire et de l’art ». La négociation est bien entendu confiée à la maison Beaussant Lefevre, qui avait découvert l’objet. Le prix de la verseuse est donc décidé. Ce sera un million d’euros.

C’est finalement le Château de Versailles qui en fait l’acquisition le 14 Février 2018. Cet achat d’importance historique, scientifique et artistique est rentré dans les collections publiques, grâce au mécénat du groupe de luxe LVMH.

Après un destin digne d’un roman policier, initialement arrivée de l’autre bout du monde, cette verseuse retrouve sa place dans la Galerie Des Glaces du château de Versailles, à l’endroit même où elle fut offerte à Louis XIV en 1686 par l’Ambassade de Siam.